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Mercedes escapó de Imola con su ventaja en los dos campeonatos mundiales de Fórmula 1 todavía intacta, pero el equipo no se hace ilusiones sobre la distancia que queda con Red Bull.

Lewis Hamilton rozó la pole para Mercedes el sábado, ayudado por los errores de Max Verstappen y Sergio Pérez por detrás. Una salida fulgurante de Verstappen puso entonces a Red Bull en control de la carrera, lo que le llevó a su primera victoria del año, con una brillante -aunque afortunada- recuperación hasta el segundo puesto que evitó el sonrojo de Hamilton tras un raro error.

El director de ingeniería de Mercedes en pista, Andrew Shovlin, reconoció tras la carrera que era un «alivio» seguir liderando la clasificación de puntos de pilotos y constructores, y que sigue habiendo un déficit de rendimiento con respecto a Red Bull que hay que superar.

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«Ellos ganarán este campeonato si no mejoramos nuestro coche muy rápidamente», dijo Shovlin sobre Red Bull. «Esa es realmente nuestra mentalidad: que seguimos siendo los perseguidores».

El jefe de Red Bull F1, Christian Horner, dijo después de la carrera que esperaba que la lucha por el título se resolviera con ganancias marginales entre los dos equipos, con un primer campo de batalla en 2021 en torno a la gestión de los neumáticos.

Puede que Mercedes haya tenido problemas con la inestabilidad del tren trasero en el coche W12 como resultado de los recortes de carga aerodinámica para 2021, pero el equipo ha trabajado para remediar el problema en las dos primeras carreras.

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Valtteri Bottas dijo que se sentía «mucho más feliz» con el coche después de encabezar las dos sesiones de entrenamientos del viernes, lo que dio al finlandés la esperanza de llevar la lucha a Red Bull.

Pero el fin de semana de Bottas se deshizo en la clasificación debido a un problema muy diferente. Después de marcar un tiempo en la Q1 que le habría valido para ser cuarto en la parrilla si lo hubiera hecho en la Q3, su ritmo cayó en picado, dejándole en una humilde octava posición en la parrilla.

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Hamilton gp imola 2021
Hamilton gp imola 2021

Bottas dijo después de la clasificación que le costaba entrar en las curvas, lo que suponía un nuevo problema al encontrado en Bahréin, que Mercedes relacionó más tarde con el calentamiento de los neumáticos.

El problema fue aún más notable en la carrera, ya que Bottas tuvo problemas para poner sus neumáticos en la ventana de temperatura adecuada en las condiciones de frío, lo que le dejó atascado detrás de Lance Stroll en el primer stint.

George Russell fue capaz de ganar tiempo al finlandés gracias a sus neumáticos slick más calientes -montados dos vueltas antes que los medios de Bottas- antes de su choque que acabó con la carrera en la aproximación a la curva 2.

choque george russell y valteri bottas gp emilia romagna 2021 imola
choque george russell y valteri bottas gp emilia romagna 2021 imola

Esto marca un cambio de fortuna para Mercedes. Tradicionalmente, al equipo le ha ido mejor en condiciones más frías y ha tenido más problemas con el calor con sus últimos coches. Ahora, tiene el problema contrario.

«A lo largo de los años, a menudo tenemos problemas en condiciones de calor, y en frío ha sido normalmente bueno porque hemos tenido un buen calentamiento de los neumáticos», dijo Bottas.

«Hemos tratado de desarrollar el coche, pero sin sobre calentar los neumáticos, pero obviamente con la negativa de que si necesitamos entrar rápidamente en los neumáticos, entonces quizás otros coches puedan hacerlo mejor que nosotros.

«Para mí personalmente, por ejemplo en comparación con Lewis, está en un filo de navaja tan grande en la clasificación, que a veces consigues que funcionen, como yo en la Q1, cuando hice un tiempo mucho más rápido que en la Q3, conseguí que funcionaran.

«Se trata de uno o dos grados de temperatura de la superficie o de los neumáticos. Es difícil de explicar. Obviamente la temperatura de la pista cambiaba un poco, dependiendo de la cantidad de nubes que hubiera, así que quizá eso influyó un poco».

Shovlin dijo que el problema del calentamiento de los neumáticos era algo en lo que Mercedes tenía que trabajar para ayudar a Bottas a dar la vuelta a su difícil comienzo de temporada.

«Lo que ocurre con la temperatura de los neumáticos, es que a menudo una diferencia muy pequeña tiene un impacto muy grande en el agarre», dijo Shovlin. «Desafortunadamente para Valtteri, estaba en el lado equivocado de muchos coches, y eso le dio una posición de salida muy comprometida. Eso es algo en lo que tenemos que trabajar con él y ayudarle a entender.

«En la carrera, le costaba seguir y ser capaz de adelantar, porque perdía el tren delantero en la punta, pero también la parte trasera no era fuerte, y de nuevo ese tema del calentamiento fue un problema para él.

«En la transición a la media, el calentamiento hizo que se viera atrapado en ese grupo de coches en el que algunos retrocedían, Max estaba allí como líder pasando, y eso es lo que realmente desencadenó la secuencia que terminó su carrera.

«Creo que todos los aspectos negativos se han reducido a esta cuestión del calentamiento en esas condiciones, y tenemos que encontrar una solución a eso, entonces creo que si lo hacemos, el resto debería encajar en su sitio».

Pero aunque el calentamiento de los neumáticos sea actualmente el talón de Aquiles del coche W12, su gestión de los neumáticos en su conjunto es, de hecho, una de las áreas en las que Red Bull cree que se queda atrás.

En Bahréin, Hamilton fue capaz de mantener sus neumáticos duros durante la mitad de la carrera y aguantar -con algo de agradecimiento a la controversia sobre los límites de la pista- para vencer a Verstappen, que llevaba neumáticos mucho más frescos.

Horner consideró que una imagen similar se desarrolló en Imola hacia el final del primer stint con neumáticos intermedios. Hamilton se había mantenido a unos cinco segundos de Verstappen durante toda la primera mitad de la carrera, para luego bajar cuando se acercaban al punto de cruce para cambiar a los slicks.

Verstappen estuvo llamando por radio a su ingeniero vuelta tras vuelta, preguntando cuándo era el momento de entrar en boxes, y consiguió una ventaja de una vuelta sobre el Mercedes al entrar antes. Esto hizo que la diferencia volviera a crecer hasta los cinco segundos, sólo para que Hamilton se acercara rápidamente antes de su error en Tosa.

«El ritmo es obviamente muy ajustado con Mercedes y creo que hay puntos fuertes y débiles de los coches en diferentes áreas», dijo Horner.

«Creo que si se observa el rendimiento en el inter, fuimos más rápidos al principio del stint, ellos fueron más rápidos al final del stint. El patrón de desgaste de los neumáticos parece bastante diferente entre los dos coches y yo diría.

«Una vez puestos, obviamente la misma especificación de neumático, en aire limpio, [Mercedes] parecía muy, muy competitivo. De hecho, consiguió la vuelta más rápida.
«Está muy ajustado y se trata de sacar el máximo partido al coche en cada caso. Pero diría que Mercedes, de nuevo, como en Bahrein, parecía un poco más fuerte al final de los stints que nosotros».

Shovlin explicó cómo Mercedes trabajó el equilibrio entre el calentamiento rápido de los neumáticos y el mantenimiento de los compuestos durante un stint largo, lo que le dejó sin saber cuánta ventaja tenía Red Bull.

«Siempre es un poco de compromiso entre el calentamiento y luego la tanda larga», dijo Shovlin después de la carrera.

«Si conseguimos ese compromiso, tenemos que salir y echarle un vistazo. Por los destellos que vimos en el inter, parece que sí [Red Bull] tuvo [un mejor calentamiento], aunque obviamente Lewis ha sufrido ese daño.

«En el neumático medio, no está tan claro. Pensé que en realidad estábamos bastante bien en el calentamiento en comparación con ellos».

A medida que la F1 se dirige al verano europeo, podría ser que las condiciones más cálidas ayuden naturalmente a resolver algunos de los problemas de calentamiento de los neumáticos – y ayudar a Bottas en particular.

Pero por ahora, es una compensación que Mercedes está tratando de gestionar mientras intenta proteger su ventaja de puntos contra una oposición más rápida.

 

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