Más allá de Max y Hamilton, ¿Cuál es la confusión de la curva 4?

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Los cambios en las reglas de la Fórmula 1 son recibidos a veces con consternación tanto por los aficionados como por los equipos, dependiendo de cómo las alteraciones afecten a los intereses de cada uno.

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Después de cada carrera de esta temporada, la FIA seleccionará un auto de Fórmula 1 que termine al azar y lo someterá a un nivel más profundo de controles y análisis, centrándose en áreas particulares.

El abuso de los límites de la pista se ha convertido en un tema constante en la Fórmula 1 en los últimos años, y el domingo el tema quitó un poco de brillo por el incidente de la curva 4 entre Max Verstappen y Lewis Hamilton. Por lo demás, fué una carrera fantástica para el deporte.

Esos límites fueron el centro de la batalla entre Lewis Hamilton y Max Verstappen. El ganador de la carrera restó importancia a cualquier ventaja que pudiera haber obtenido al abrirse constantemente en la curva 4 -sugiriendo que en realidad ayudó a sus neumáticos cuando dejó de hacerlo-, pero su rival siguió convencido de que Hamilton no había seguido lo acordado y entendido antes de la carrera.

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Adelantamiento de Max Verstappen sobre Lewis hamilton curva 4 en Bahréin
Adelantamiento de Max Verstappen sobre Lewis hamilton curva 4 en Bahréin

El hecho de que el paso del holandés por el liderato fuera anulado por irse ancho en la misma curva fue una desafortunada co-incidencia.

Antecedentes de la curva 4 en Bahréin

En 2018, el último GP de Bahréin bajo la dirección de Charlie Whiting, no se mencionó la curva 4 ni los límites de la pista en las notas previas al evento de su director de carrera.

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Lo mismo ocurrió en 2019, y dado que sólo era la segunda carrera de Michael Masi al frente del equipo en ese momento, sus notas serían obviamente un corta y pega del año anterior.

Sin embargo, antes del inicio de la prueba del pasado noviembre, y tras muchos debates sobre los límites de la pista en las carreras anteriores, emitió unas notas que cubrían la salida de la curva 4 con gran detalle.

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Escribió: «Un tiempo por vuelta conseguido durante cualquier sesión de entrenamientos o la carrera saliendo de la pista en la salida de la curva 4, dará lugar a que ese tiempo por vuelta sea invalidado por los comisarios».

Todo eso parecía bastante claro y lógico, especialmente en lo que respecta a la carrera.

Sin embargo, al llegar los entrenamientos del viernes, se convirtió en una especie de farsa. Se borraron nada menos que 17 tiempos por vuelta en la FP1 (incluidos cuatro de Hamilton), y luego se anularon 16 en la FP2.

Tras un debate en la reunión informativa de los pilotos de esa noche, Masi publicó una versión revisada de sus notas antes de la sesión de FP3 del sábado. Todo lo anterior fue eliminado y sustituido por una línea clave.

Parecía que Masi y su equipo acababan de aceptar que se enfrentaban a una tarea imposible: era como dejar que los niños traviesos se pusieran manos a la obra.

«Los límites de la pista a la salida de la curva 4 no se vigilarán en lo que respecta a establecer un tiempo de vuelta, ya que los límites que definen son la hierba artificial y la trampa de grava en ese lugar».

Y añadió: «En cualquier caso, durante la carrera, se recuerda a los pilotos lo dispuesto en el artículo 27.3 del Reglamento Deportivo».

Esa referencia significaba que Masi aún tenía margen para tomar medidas si consideraba que un piloto había obtenido una «ventaja duradera».

Sin ninguna instrucción, no hubo más tiempos borrados en la FP3 ni en la calificación, y al llegar la carrera el accidente de Romain Grosjean hizo que los problemas de límites de pista pasaran a un segundo plano.

Pocos meses después, el fin de semana del GP de Bahréin de este año comenzó con la misma interpretación incluida en las notas de Masi previas al fin de semana.

Sin embargo, después de la FP1 -y, por tanto, no como en 2020 tras un debate en la sesión informativa del viernes, que se produce más tarde- volvió a realizar un cambio.

La nueva interpretación fue la siguiente: «Un tiempo de vuelta conseguido durante cualquier sesión de entrenamientos saliendo de la pista y cortando por detrás del bordillo rojo y blanco a la salida de la curva 4 dará lugar a que ese tiempo de vuelta sea invalidado por los comisarios».

Para la carrera, no se modificó, por lo que seguía siendo la redacción de 2020.

¿Que pasó con la «nota» de la curva 4 antes de la carrera?

Los pilotos y el equipo se enteraron de esto justo antes de la FP2, así que no es sorprendente que hubiera nueve transgresiones en esa sesión, con Hamilton perdiendo un tiempo por vuelta.

Hubo cuatro eliminaciones más en la FP3 y luego dos en la Q1, para Sergio Pérez y Daniel Ricciardo. Ese bajo número demostró que los pilotos habían aprendido la lección, y cuando realmente importaba y estaban al límite, podían permanecer en la pista si querían.

De hecho, varias de las eliminaciones de los FP2/FP3 fueron por vueltas lentas y largas, cuando se podría argumentar que los pilotos estaban en modo carrera y sabían que se les permitiría salirse en la curva 4 el domingo, y tenían poco que perder practicando la posible línea de carrera.

Y, sin embargo, los límites de la pista se convirtieron en un problema durante la carrera, aunque alrededor de una hora después. Varias veces oímos a Peter Bonnington decir a Hamilton que había sido advertido por el control de carrera, para sorpresa del piloto.

Su rival Verstappen tampoco se sorprendió cuando le dijeron que Hamilton se había ido de forma rutinaria en la curva 4. De hecho, su ingeniero le sugirió que hiciera lo mismo, al menos hasta que la FIA le dijera que dejara de hacerlo.

«Podemos ver que tan pronto como Mercedes empezó a empujar, utilizaron esa parte de la pista», dijo el jefe de Red Bull, Christian Horner, «y nos cuestionamos con control de carrera si ese es el caso, ¿podemos hacerlo?

«Hay una ventaja de dos décimas utilizando esa parte del circuito, así que lo hicieron vuelta tras vuelta. El director de carrera les pidió entonces que respetaran los límites, de lo contrario recibirían una bandera blanca y negra».

Dados los estrechos márgenes de la batalla por el liderato, esto ya sería suficiente para que los límites de la pista fueran un tema clave de conversación el domingo, pero entonces llegó el adelantamiento de Verstappen por el liderato. Fue un movimiento brillante, y una gran carrera, pero el holandés se fue de largo en la curva 4.

Ocurrió inmediatamente después y no durante el adelantamiento -como ha ocurrido a veces en casos anteriores de penalizaciones o peticiones de devolución de plaza- y Hamilton no le estaba dando espacio.

Sin embargo, la interpretación instantánea de control de carrera fue que no podía haber completado la maniobra con éxito y de forma justa sin salirse de la pista.

«De hecho, los Red Bull recibieron una instrucción inmediatamente por mi parte», dijo Masi. «Les sugerí que abandonaran esa posición, tal y como figura en el reglamento deportivo, y así lo hicieron. No fue por exceder los límites de la pista, sino por obtener una ventaja duradera al adelantar a otro coche fuera de la pista».

Verstappen recibió el mensaje de devolver la plaza unas cuantas curvas después.

La salida de pista de Hamilton y el adelantamiento de Verstappen fueron cuestiones separadas, aunque relacionadas por el hecho de que implicaban la misma curva conflictiva.

«En realidad son bastante diferentes y muy claramente, específicamente diferentes», explicó Masi después de la carrera. «Y es coherente tanto con las notas como con lo que se mencionó y discutió con los pilotos en la reunión de pilotos.

«Que fue que si se produce un adelantamiento, con un coche fuera de la pista, y se obtiene una ventaja duradera, que iré por radio y sugeriré al equipo que ceda inmediatamente esa posición. Y eso quedó muy claro.

«En cuanto a la tolerancia que se da a la gente que corre fuera de los límites de la pista durante la carrera, se mencionó muy claramente en la reunión de pilotos y en las notas que no se vigilaría en lo que respecta a establecer el tiempo de vuelta, por así decirlo.

«Sin embargo, siempre se controlará de acuerdo con el reglamento deportivo, ya que no se debe obtener una ventaja duradera en general.

«Como todo el mundo vio, las notas se actualizaron entre la FP1 y la FP2 como resultado de lo que estábamos viendo. Y se dejó muy claro que la práctica y la calificación, que sería las cuatro ruedas a la izquierda del bordillo rojo y blanco.

«Además, para ayudar a los pilotos, basándonos en algunos comentarios de la prueba del año pasado, originalmente sólo había una línea blanca a través de la otra variación del circuito, y el rojo y el bordillo se habían extendido hasta el final para ayudarles tanto a ellos como a nosotros».

Masi insistió en que, en contra de la percepción de los pilotos y jefes de equipo, no alteró su enfoque a medida que se desarrollaba la carrera.

Esencialmente, Hamilton acabó siendo reprendido por hacerlo vuelta tras vuelta -una estimación lo sitúa en 29 veces antes de que hiciera caso a las advertencias- y, tal vez impulsado por esa consulta de Red Bull, Masi decidió que el piloto de Mercedes sí se había excedido.

«Nada cambió durante la carrera», insistió. «No cambió nada en absoluto. Teníamos dos personas que miraban en esa zona, en cada coche, en cada vuelta, y prácticamente todos los coches, excepto uno, estaban haciendo lo correcto dentro de lo que esperábamos en una secuencia general.

«Hubo algún coche ocasional que tuvo un momento que se salió o lo que fuera, pero no fue algo constante».

El problema era la percepción de que la interpretación de la FIA había cambiado, y que había una falta de consistencia, reforzada por los cambios en las notas de Masi durante los fines de semana de carrera de 2020 y 2021.

Hamilton llegó al gran premio convencido de que los pilotos podían hacer lo que quisieran en la curva 4 de la carrera, pero como Masi les recordó, siempre tiene el artículo 27.3, y la cláusula de obtención de ventaja, en el bolsillo.

La cuestión es que en un deporte en el que hay tantos límites y reglamentos estrictos, y cuando, como vimos el domingo, las carreras pueden ganarse o perderse por el más estrecho de los márgenes, el momento exacto en el que se desplegaría ese comodín se reducía básicamente a cuando Masi sintiera que era suficiente. Y ese límite no estaba suficientemente claro para los equipos y los pilotos.

La ironía es que las notas iniciales de Masi para la carrera del año pasado – eliminadas tras un debate con los pilotos el viernes y, por lo tanto, no aplicadas realmente para el gran premio – contenían una cláusula que habría proporcionado la claridad que todos buscan siempre.

«A la tercera ocasión en la que un piloto no negocie la salida de la curva 4 utilizando la pista durante la carrera, se le mostrará una bandera blanca y negra, cualquier otro corte será entonces reportado a los comisarios».

Palabras similares han estado en las notas del director de carrera en muchos otros eventos recientes en los que los límites de la pista son un problema. Si hubieran estado en vigor el domingo, la conversación posterior a la carrera podría haber sido muy diferente.

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